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Le Stade Malherbe est tombé sous le charme d'Ivan Santini

Auteur de 15 buts en 38 matches la saison dernière sous les couleurs du Standard de Liège où il lui restait encore trois ans de contrat, l'avant-centre croate Ivan Santini s'est engagé jusqu'en 2019 avec le Stade Malherbe. "Un attaquant de surface qui travaille également énormément pour le collectif", décrit Xavier Gravelaine, le directeur général du SMC. Il s'agit de la septième recrue du club normand depuis le début du mercato.

Décidément, la Croatie apprécie la Normandie. Alors que la sélection au maillot à damiers avait établi ses quartiers à Deauville durant l'Euro 2016, Ivan Santini, né à Zadar il y a 27 ans, va, lui, poser ses valises à Caen pour les trois prochaines saisons. "S'il y a un an, on nous avait dit qu'on pourrait attirer un joueur avec un tel CV", n'en revient toujours pas Xavier Gravelaine. "En plus d'être un top joueur, c'est garçon attachant". Les dizaines de messages d'affections des supporters du Standard sur les réseaux sociaux regrettant son départ en constituent la meilleure preuve.

"En plus d'être un top joueur, Ivan est un garçon attachant"

Pour s'assurer ses services, le club du président Jean-François Fortin a dû composer avec la concurrence d'une demi-douzaine de formations européennes. "Nous avons su saisir notre chance. Ce transfert prouve que le club avance, progresse", développe le directeur général du SMC totalement sous le charme de son nouveau protégé. "Ivan colle parfaitement aux valeurs du Stade Malherbe. Il a déjà demandé à bénéficier d'un professeur de français pour s'intégrer le plus rapidement possible".

Après avoir démarré sa carrière professionnelle à l'Inter Zapresic, cet attaquant s'est exilé, une première fois, au Red Bull Salzbourg où il évoluait avec les équipes de jeunes de la formation autrichienne puis au FC Ingolstadt en deuxième division allemande. Revenu dans sa ville natale en 2009, cet international dans les catégories U18 et U19 explose en inscrivant 26 buts en 65 apparitions pendant les deux années et demie passées au NK Zadar.

Déjà double buteur cette saison avec le Standard

De retour en Allemagne en janvier 2012, cette fois-ci au SC Fribourg, Ivan Santini découvre la Bundesliga avant de s'engager 18 mois plus tard à Courtrai en Belgique. En l'espace de deux saisons, le Croate doté, entre autres, d'un excellent jeu de tête du haut de son 1,90 m marque à 32 reprises en 74 matches ! Des performances qui lui permettent d'être transféré au Standard de Liège, l'un des principaux clubs belges, l'été dernier.

"Un joueur qui fait l'unanimité dans le vestiaire"

Après une période d'adaptation, le néo-Caennais devient un rouage essentiel des "Rouches" inscrivant, notamment, sept réalisations sur ses dix dernières rencontres commencées comme titulaire dont celui de la victoire en finale de la Coupe de Belgique (succès 2-1 contre Bruges). Un rythme que l'intéressé n'a pas perdu lors de l'intersaison puisqu'il a déjà "scoré" par deux fois en deux semaines : en Supercoupe et à l'occasion de la première journée de la Jupiler League qui se tenait ce week-end.

Pour Etienne Pairoux, journaliste au journal Le Soir en Belgique, le Stade Malherbe a recruté "un avant-centre toujours placé au bon endroit pour conclure les actions", mais aussi un élément "à l'engagement sans faille sur le terrain, abattant un énorme travail défensif et qui faisait l'unanimité dans le vestiaire du Sclessin par son comportement exemplaire". Des qualités que ses futurs coéquipiers découvriront à partir de dimanche, à leur retour du dernier match de "prépa" contre Guingamp.

Ivan Santini

  • Né le 21 mai 1989 (27 ans) à Zadar en Croatie.
  • Attaquant.
  • 1,90 m pour 90 kg.
  • Clubs précédents : Inter Zapresic (Croatie, 2006-2007), Red Bull Salzbourg (Autriche, 2007-décembre 2008), FC Ingolstadt (Allemagne, janvier-juin 2009), NK Zadar (Croatie, 2009-décembre 2011), SC Fribourg (Allemagne, janvier 2012-2013), Courtrai (Belgique, 2013-2015), Standard de Liège (Belgique, 2015-2016).
  • International jeune croate (U18-U19) : 4 sélections, 1 but.
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